BIBLIOTHECA DISSIDENTIUM
Répertoire des non-conformistes religieux des seizième et dix-septième siècles
scripta et studia — Tome 9

Martin Rothkegel: The Swiss Brethren: A Story in Fragments. The Trans-Territorial Expansion of a Clandestine Anabaptist Church, 1538-1618. With a Preface by James M. Stayer.
2021. 248 pages, 3 maps. € 48-- ISBN 978-3-87320-877-3

This study offers a new perspective on the question how the Upper German Anabaptist traditions of the 16th and 17th centuries became part of the Mennonite denominational family. In modern scholarship, it is a commonly accepted usage to apply the group name "Swiss Brethren" to early Swiss Anabaptism starting with the circle around Conrad Grebel and Felix Mantz in Zurich, who introduced the practice of believers' baptism in January, 1525. It was not before 1538/9 that the name "Swiss Brethren" first ap­peared in the sources, but referring to a group in Moravia and southwest Germany rather than in Switzerland.
Based on a detailed analysis and contextualization of 141 sources which bear evidence of the group name "Swiss Brethren", dating from the 1530s to c.1618, the present study suggests to abandon the commonly accepted identification of the Swiss Brethren with early Anabaptist groups on Swiss territory or with a specifically Swiss tradition within Upper German Anabaptism. Instead, the bits and pieces of in­for­mation contained in the analyzed sources adumbrate the picture of an expanding underground denomination.
Until 1555, most Swiss Brethren congregations were located in Moravia and southwest Germany. In 1555, Anabaptist groups in the Lower Rhine area joined the clandestine network. In 1591, the Swiss Brethren formed a church union with the Frisian Mennonites, which was joined by the Waterlanders in 1601/2. A number of documents bear witness that even the Socinian Polish Brethren pressed to be received into the united Anabaptist church. Remnant groups of the Swiss Brethren/High German tradition survived the Thirty Years' War in the Swiss cantons of Zurich and Bern (whence many of them emigrated to Alsace and to the devastated Palatinate), in the duchies of Julich and Berg, and in the Netherlands. Most of them would eventually identify with the (Flemish) Mennonite tradition between the 1630s and the 1660s.
Although the story of the Swiss Brethren can be reconstructed in outline, substantial questions remain open. It is therefore presented as a "story in fragments" rather than a synthetic narrative. Based on extensive archival research, the study is intended as the first of three volumes, the second of which will be devoted to the leadership and structures of the Swiss Brethren, and the third to their literature, doctrines and reli­gious practices.

Die Schweizer Brüder: Eine täuferische Untergundkirche zwischen Vogesen und Karpathen
In der Forschung herrscht bislang die Auffassung vor, dass es sich bei den "Schweizer Brüdern" um einen seit 1525/27 in der Schweiz entstandenen Typus separatistisch-pazifistischer Täufergemeinden gehandelt habe, der sich über das Gebiet der Eidgenossenschaft hinaus auch in andere Regionen verbreitete. Diese Sicht wird in der vorliegenden Untersuchung einer grundsätzlichen Kritik unterzogen. Dazu werden 141 Dokumente aus dem Zeitraum von den 1530er Jahren bis zum Ausbruch des Dreißigjährigen Krieges analysiert und kontextualisiert.
Zwar ist diese Quellenbasis relativ schmal und lässt viele Fragen offen, so dass nur eine "Geschichte in Fragmenten" sichtbar wird. Hinreichend deutlich wird aber, dass der Name "Schweizer Brüder" offenbar in Mähren entstand und zunächst eine Gemeinde täuferischer Glaubensflüchtlinge aus verschiedenen Regionen des oberdeutschen Sprachraums bezeichnete, deren Prediger aus der Schweiz stammte. Ab 1538/39 belegen zahlreiche Quellenzeugnisse, dass die mährischen Schweizer Brüder mit Täufergemeinden in Württemberg und der Pfalz in kirchlicher Gemeinschaft standen. Ab 1555 schlossen sich geheime Täufergemeinden im niederrheinischen Raum den Schweizer Brüdern an. Seit 1591 strebten die Schweizer Brüder Kirchenunionen mit täuferischen Gemeindenetzwerken im Niederdeutschen und niederländischen Raum an.
Das konfessionelle Netzwerk der Schweizer Brüder verband Gruppen und Einzelpersonen unterschiedlicher theologischer Prägung zu einer synodal verfassten täuferischen Kirche, die im Verborgenen eine Ausdehnung von der Schweiz bis an die Nordsee und vom Elsass bis in die heutige Slowakei erreichte. Die Ergebnisse der Untersuchung werfen ein völlig neues Licht auf die Entwicklung des Täufertums im 16. und frühen 17. Jahrhundert.

Vom gleichen Autor:
Bibliotheca Dissidentium XXIV, XXX,
Bibliotheca Dissidentium - scripta et studia X

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